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SpaceX推出太空“班車”:向小衛星提供共乘發射服務

2019-08-08已圍觀 來源:互聯網編輯:熱點新聞網

開往太陽同步軌道的“班車”將在一年后發車,請小衛星們做好準備,及時上車。

8 月 5 日,SpaceX 正式宣布向小型衛星推出新的 RIDESHARE 計劃,為小型衛星提供“班車”服務。SpaceX 將最早從明年下半年開始提供專門的發射任務,讓小型衛星公司買票上船,以一箭多星的方式將眾多小型衛星送上太陽同步軌道(SSO),軌道高度在 500 - 600 公里之間。這也體現出小型衛星將在“獵鷹9”運載火箭的發射任務中扮演更加重要的角色。

“SpaceX 致力于在不斷成長和改變的商業市場中提供服務,相信公司能夠滿足小型衛星運營商的需求。”SpaceX 在聲明中表示。

(來源:SpaceX)

往常,小型衛星無法單獨負擔火箭的發射費用,為了能夠順利進入目標軌道,小型衛星往往只能等待更大、更貴的衛星發射任務時,搭上“便車”一起上天。這就造成了小型衛星的發射非常被動,需要等待足夠荷載空間、合適軌道的發射任務,因此可能需要更長的等待時間,且發射時間難以預估

在過去 SpaceX 的發射任務中,一個名為 Spaceflight 的組織就承擔著小型衛星上天的“旅行社”的角色,它們作為火箭發射服務商的中介向衛星公司賣出了不少空余空間。

如今,隨著 SpaceX 的“獵鷹9”發射次數逐漸提升、小型衛星發射需求也不斷增長,SpaceX 開始更加直接地進入到這塊發射市場當中。RIDESHARE 計劃的推出便是重要一步,提供專門面對小衛星公司的發射任務,同時繞開“中間商”Spaceflight,做到沒有差價。

根據 SpaceX 官方給出的說明,SpaceX 為不同荷載尺寸、重量,以及不同的目標軌道給出了明確定價,最低從 225 萬美元起步。若超出標準重量,額外的重量則根據具體重量另行收費,體現出了靈活性。前提是單位空間的荷載不得超過 700 公斤。

非常重要的是,SpaceX 在介紹中表示,RIDESHARE 發射任務中,小衛星不需要與大型衛星一同發射,因此不會出現因主要荷載未準備好而推遲整個發射任務。若同行的衛星因制造問題趕不上發射, SpaceX 則允許將其安排到下一次的發射任務中。

Northern Sky Research 是一家專注于衛星、太空領域的分析機構,該公司分析師 Leena Pivovarova 對媒體表示,RIDESHARE 的模式和價格對小型衛星公司來說非常有吸引力。同時他認為,SpaceX 已經有非常多的發射任務正排隊等待進行,而針對小型衛星的發射任務是否會與已有的發射計劃相沖突?這個問題需要等待一個回答。

圖丨發射價格明細(來源:SpaceX)

更具意義的一點則是,RIDESHARE 計劃可以看作是火箭發射服務商向“班車化”發展的一個嘗試

在世界范圍內,衛星公司不斷發展成熟產生了大量小型衛星發射需求,未來幾年時間里,物聯網衛星和通信衛星組網工作大量進行,發射需求增長趨勢可以用井噴來形容。根據目前已經公布的組網計劃,未來五年內將會有上萬顆衛星進入到不同的軌道上,遠超過去半個多世紀人類已經發射的衛星總數(5 千顆左右)。

另一方面,承擔火箭發射任務的火箭公司也在不斷成熟,其中最值得關注的便是出于經濟考量的商業火箭公司。

井噴的衛星發射需求對小型火箭、中大型火箭來說都是巨大的市場機會。小型火箭搭載能力在數十到數百公斤之間,被形容為“專車”,單次發射時間靈活、可定制化程度高。

而能夠搭載數噸到數十噸的中大型火箭則能夠作為衛星發射的“班車”,荷載量巨大的特點能夠拉低每千克荷載的平均成本,更具價格優勢。在巨大需求面前,這種“班車”式的發射模式能夠獲得更大的市場。一名中國民營火箭從業者曾向 DeepTech 表示,這種一箭多星的班車模式能夠大幅降低成本,是未來的必然趨勢。

SpaceX 的 RIDESHARE 已經給出了初步的“發車”時間表,首次發射將在 2020 年底至 2021 年初間進行。而后面兩次的發射任務則計劃在 2022 和 2023 年初進行。

圖丨發射時間表(來源:SpaceX)

不過在現階段來說,SpaceX的絕大多數發射服務還是以大型衛星為主,目前還有大量來自軍方、大型衛星運營商的訂單尚未消化完。

SpaceX 的總裁兼首席運營官 Gwynne Shotwell 曾表示,公司的發射數量增長未達到此前的預期。有報道稱,SpaceX 原本計劃在 2017、2018 兩年進行 30 - 40 次火箭發射任務,但這個數字在 2018 年僅為 21 次,SpaceX計劃在 2019 年達到這個目標。

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